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Los virus :: La amenaza oculta

¿Qué es un virus?

Segun el diccionario de la RAE: Biol. Organismo de estructura muy sencilla, compuesto de proteínas y ácidos nucleicos, y capaz de reproducirse solo en el seno de células vivas específicas, utilizando su metabolismo.

Virus del ébola

Cada virus es esencialmente un fragmento de material genético, de ARN o ADN, incluido en una capa protectora de proteínas que le permite pasar de una célula a otra. Se caracterizan porque dependen por completo de los sistemas de replicación y expresión genética de las células vivas (sus hospedadores), para poder realizar su propia replicación y dar lugar a nuevas partículas virales; y porque carecen de metabolismo independiente: poseen muy pocas, o quizá ninguna de las propiedades metabólicas de las células de organismos superiores; de manera que la entrada de una partícula vírica en una célula hospedadora origina cambios profundos en el tipo de metabolismo de la misma, que llevan a la producción de nuevas partículas virales. En consecuencia, los virus no se reproducen por sí solos, sino gracias a los sistemas enzimáticos de las células vivas.

El tamaño de un virus oscila entre los 10 y los 250 nm. Los virus contienen ADN o ARN además de proteína, pero no ADN y ARN a la vez. Además de ácido nucleico, algunos virus contienen lípidos y algunos poseen pequeñas cantidades de carbohidratos conjugados con sus componentes proteicos.

Descubrimiento de los virus

Esquema del virus VIH

En 1892, el botánico ruso Dmitri Ivanowski (1864-1920) descubrió partículas ultramicroscópicas productoras de enfermedad, suficientemente pequeñas para atravesar filtros de porcelana de poros muy finos. Ivanowski comprobó que una enfermedad de las plantas de tabaco llamada enfermedad del mosaico (porque las hojas infectadas tienen aspecto moteado) podía transmitirse a plantas sanas embadurnando sus hojas con el jugo obtenido de plantas enfermas. Como resultado de este experimento, a los agentes infecciosos que podían pasar a través de filtros finos se los conoció como "virus filtrables". Hoy sabemos que muchas enfermedades, tanto de plantas como de animales, son producidas por virus.

En 1917, el investigador francés Félix d'Hérelle (1873-1949) descubrió virus parásitos de las bacterias a los que llamó bacteriófagos; observó que un agente invisible estaba destruyendo sus cultivos de bacilos disentéricos. Los bacteriófagos atraviesan los filtros y sólo se desarrollan en presencia de células vivas (en este caso bacterias), haciendo que éstas se hinchen y disuelvan. Hay muchos tipos de bacteriófagos; por lo general, cada uno es específico de una especie bacteriana, aun de una cepa.

Enfermedades causadas por los virus y los más letales

Virus de la gripe aviar

La lista de enfermedades por virus del hombre es larga: viruela, sarampión, resfriado, ébola, VIH, etc...

Muchas infecciones por virus originan inmunidad definitiva; las vacunaciones contra la viruela, la rabia y la fiebre amarilla son sumamente eficaces y otros en cambio, aun no se ha descubierto una vacuna, como por ejemplo para el ébola.

Aunque este de actualidad el virus del ébola por su letalidad, no es uno de los virus más letales a los que se enfrenta o se ha enfrentado el ser humano. La lista de los 10 más letales:

[ Fuente: Diario ABC y Organización Mundial de la Salud ]

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