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El espacio... ese gran desconocido.

La exploración del espacio es un tema que siempre ha tenido al ser humano intrigado y excitado.

SputnikDesde que el 4 de octubre de 1957 la Unión Soviética lanzó el primer satélite artificial, el Sputnik, y puso en marcha la serie de programas de exploración del espacio llevadas a cabo por la Unión Soviética y los Estados Unidos, el ser humano ha realizado diversas misiones espaciales.

El primer satélite artificial norteamericano, el Explorer 1, fue lanzado el 31 de enero de 1958. En las décadas siguientes, ambas naciones participaron en una auténtica carrera espacial, con más de 5.000 lanzamientos de satélites y sondas espaciales de todas clases: investigación científica, comunicaciones, meteorológicos, de reconocimiento fotográfico, de navegación, sondas lunares y planetarias y vuelos espaciales tripulados.

Neil ArmstrongLa Unión Soviética envió al primer hombre en órbita alrededor de la Tierra, Yuri A. Gagarin, el 12 de abril de 1961 y años más tarde, dentro de una frenética guerra por el espacio entre ambas naciones, el 20 de julio de 1969 los Estados Unidos enviaron dos hombres a la superficie de la Luna, Edwin Aldrin y Neil Armstrong. Eran las 20:20 (hora del meridiano de Grenwich). Armstrong bajó del módulo a las 2:56 de la madrugada. Sus primeras palabras fueron: "este es un pequeño paso para el hombre, un salto gigante para la humanidad".

El 12 de abril de 1981, en el 20 aniversario de los vuelos tripulados, los Estados Unidos lanzaron la primera nave espacial tripulada reutilizable, el Space Shuttle o lanzadera espacial. El programa del transbordador espacial se desarrolló durante la década de los 80 con tranquilidad y ante la indiferencia del público norteamericano hasta que ocurrió el mayor desastre acaecido en el campo espacial, la muerte de 7 tripulantes del transbordador Challenger en 1986. Esta catástrofe provocó un fuerte retraso en las misiones tripuladas.

Estación espacial MIRUno de los grandes objetivos del hombre es establecer una base de microgravedad en orbita. Este sueño, que se remonta al año 1973, se hizo realidad con la estación rusa MIR ("paz" en ruso) que a partir de 1986 consiguió dar sus primeros pasos en este sentido.

La estación espacial Mir se colocó en órbita el 20 de febrero de 1986 y, después de permanecer 15 años ininterrumpidos en el espacio, el Centro de Control de Vuelos de Moscú provocó su caída controlada el 23 de marzo de 2001. La MIR era capaz de acoger a seis naves a la vez (naves Soyuz, Progress y módulos específicos), disponía de seis puntos de atraque que configuraban un auténtico tren espacial.

Estructura y funcionamiento del telescopio espacial Hubble.

En 1998 como resultado del compromiso de cooperación de dieciséis países: Estados Unidos, Rusia, Japón, Canadá y los doce miembros de la Agencia Espacial Europea (ESA), incluido España, se puso en marcha el proyecto de la Estación Espacial Internacional (ISS).

Estación Espacial InternacionalLa Estación ISS, además de establecerse como un verdadero campo de pruebas en el espacio, se concibió como plataforma de lanzamiento para misiones futuras, con destino a la Luna u otras misiones dentro de nuestro Sistema Solar. Asimismo, el hecho de que participaran dieciséis países en la construcción y en el programa de trabajo de la ISS, convirtió la conquista del espacio en un proyecto de cooperación internacional que ponía fin a décadas de competencia entre las grandes potencias por demostrar su hegemonía cosmonáutica.

Toda esta actividad no está exenta de grandes problemas e incógnitas. Todos los lanzamientos de satélites, módulos y naves han provocado que alrededor de la Tierra orbiten cerca de 22.000 elementos suficientemente grandes de "basura" como para seguirlos desde la Tierra, que sumados a la infinidad de pequeños fragmentos, ponen en peligro las futuras misiones e incluso los actuales satélites de comunicaciones que están en uso. Tal y como ocurrió el pasado mes de junio, cuando los tripulantes de la Estación Espacial Internacional tuvieron que ser evacuados a las naves Soyuz acopladas a la Estación por riesgo de colisión con fragmentos de basura espacial que, finalmente, pasaron a 250 metros de la Estación.

MarteAun así, el hombre continúa con su exploración espacial. En los últimos años, el gran objetivo es Marte. La mayoría de los programas espaciales futuros o el envío de sondas van destinadas al Planeta rojo.

¿Hasta dónde llegaremos? ¿Cuál es el límite del espacio? ¿Hay o ha habido vida en otros planetas, dentro o fuera de nuestro Sistema? ¿Seremos capaces de poner un hombre en Marte? ¿Hay planetas parecidos a la Tierra en otros Sistemas? Son preguntas que sólo la exploración del espacio podrá responder.